A Second Glance: Sin título (Progenie en tinta)

Sin título (Progenie en tinta), lithograph, edition of 24, 15.6 x 15.7″, 2002

This work is on view in Johanna Calle: Trama, at RHA until June 24th, 2017.

When was the last time you saw a stone lithograph? What about a stone lithograph that was more than just printed in a book? A stone lithograph that investigated modern themes in society while still employing the qualities and nuances of this 18th-century technique?

In Sin título (Progenie en tinta) (2002), Calle uses this old form of printmaking. A nearly abandoned medium, stone lithography is said to be the most akin to drawing. While the process is rather straightforward, it demands a lot of technical skill; after the stone is prepared, the artist draws directly on the stone with a greasy material. Then, the stone is gummed with both gum arabic and plain gum, followed by an application of oil-based ink to the stone. Finally, the artist presses the paper to the stone, transferring the ink to the paper and creating the print. Usually, the stone leaves behind an imprint of its irregular edges on the paper, creating a distinct look, and when done correctly, this technique “reproduce[s] subtle water qualities and gaps” (Calle 6).

Calle’s choice to use such a traditional technique is not unusual. In many of her works, Calle investigates antique methods, using them to her advantage to create and enhance her distinct style. In this particular case, the stone lithograph creates a unique texture within the figures. The clothes of the figures are filled with different grain qualities, distinguishing them from one another and creating another sense of dimension.

The figures themselves are especially impressive; drawing from Calle’s previous series, Progenie (1999-2001), the figures in Sin título (Progenie en tinta) are implied only by the shape of their clothing. By examining the clothing, the viewer can determine – to some extent – the figures’ age and gender. Sorted into five rows of six, each “scene” is distinct and often shows two figures of both different genders and ages as if caught in a candid moment.

At first, the scenes give off a generally playful vibe. The viewer can read many of the scenes as an adult playing with children. The lack of facial expressions only furthers such an interpretation. The viewer can only gather their interpretation from the way the figures interact with one another. As the viewer continues to look at the work, though, they begin to realize that some of the scenes carry a darker tone.

In line with Calle’s other works, this piece investigates social issues in Colombia. In this particular case, the issue is interpersonal, familial violence. Although the scenes give off a lighter tone at first, much like most interpersonal violence, a longer look warrants the realization of a grim truth. In many of the scenes, an adult man steps on or manhandles a child, often accompanied by an adjacent female figure as a witness. In other scenes, the woman holds the children. Although the woman is never depicted stepping on a child, it is unclear whether she, too, is mistreating them. This distinction can be seen as an analysis of gender roles within the family. Is the woman joining in the implied violence? Is she aware of the violence? Is she only playing with the children?

The piece is not meant to pivot women against men, though. Instead, it is a look at the Colombian family dynamic, and how the viewer interprets the figures can vary. Either way, there is a clear juxtaposition between masculine and feminine as well as between playful and hurtful.

Calle, Johanna, et al. Johanna Calle: Trama.

*Cited from RHA’s exhibition catalogue after print.


Esta pieza está en exhibición en Johanna Calle: Trama en RHA hasta el 24 de Junio, 2017.

¿Cuando fue la última vez que viste una litografía en piedra? ¿Una litografía en piedra que es más que una impresa en un libro? ¿Una litografía en piedra que investigó temas modernos en la sociedad mientras usa las cualidades y los matices de este método del siglo XVIII?

En Sin título (Progenie en tinta) (2002), Calle usa este método antiguo de grabado. Casi abandonado, este medio tiene fama de ser lo más parecido al dibujo. Mientras el proceso es sencillo, litografía en piedra demanda refinada habilidad técnica. Después de que la piedra es preparada, el artista dibuja directamente en la piedra con un material grasoso. Luego, la piedra es engomada con goma arábiga y otros productos químicos, seguido con una aplicación de tinta derivada de petróleo. Finalmente, el artista coloca el papel encima de la piedra y presiona, transfiriendo la tinta al papel y creando la impresión. Usualmente, la piedra deja una marca de sus bordes irregulares en la hoja, produciendo un estilo distinto. Cuando alguien hace correctamente, litografía en piedra “reproduce calidades de línea y aguadas sutiles” (Calle 6).

La elección de Calle para usar una técnica tradicional no es inusual. En muchas de sus piezas, Calle investiga métodos antiguos, usándolos a su favor para crear y mejorar su original estilo. En este caso particularmente, la litografía en piedra crea una textura única dentro de cada figura. La ropa de las figuras son llenadas con diferentes cualidades de grano que se las distinguen una de la otra y crean un sentimiento de dimensión y profundidad.

Las figuras son muy impresionantes. Parecido a una serie anterior de Calle, Progenie (1999-2001), la forma de la ropa en Sin título (Progenie en tinta) insinúa las formas de las figuras. A través de examinar la ropa, el espectador puede determinar – más o menos – la edad y el género de las figuras. Ordenadas en cinco filas de seis, cada “escena” es distinta y muestra dos figuras de diferentes géneros y edades como si fueran capturadas en un momento espontáneo.

A primera vista, las escenas muestran un tono divertido. El espectador puede interpretar las escena como un adulto jugando con niños. La falta de expresiones faciales apoya esta interpretación. El espectador solamente puede recopilar información a través de la manera que las figuras se relacionan una con la otra. Sin embargo, mientras el espectador sigue mirando la pieza, empieza a realizar que algunas de las escenas son más sombrías que otras.

Como las otras piezas de Calle, esta pieza investiga problemas sociales en Colombia. En este trabajo, el problema es violencia interpersonal en la familia. Aunque a primera vista las escenas emiten un tono más positivo, una mirada prolongada justifica la realización de una verdad oscura. En muchas de las escenas, un hombre pisa encima de o maltrata a un niño mientras que una mujer contigua observa. En otras escenas, la mujer carga a los niños. Aunque nunca retrata la mujer pisando encima de un niño, no es claro si la mujer también los está maltratando. Esta distinción puede ser un análisis de los roles de género en una familia. ¿La mujer también es parte de la violencia implícita? ¿Es consciente de la violencia? ¿Está solamente jugando con los niños?

Esta pieza no fue creada con la intenta de ubicar mujeres contra hombres. Es un análisis de la dinámica familiar colombiana y como la interpretación del espectador puede variar. En cualquier caso, hay una yuxtaposición clara entre lo masculino y lo femenino y también entre lo divertido y lo hiriente.

Written and translated by Katherine Gaard, Ruiz-Healy Art’s Summer Intern.

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